A James Webb űrteleszkóp és minden ember számára fontos küldetése

Posted by

New York Times

>Az óriási obszervatórium megépítéséhez, felbocsátásához és telepítéséhez a legjobb kellett, amit fajunk a kozmosznak nyújtani bír.
Hétfőn a NASA bejelentette, hogy a James Webb űrteleszkóp elérte azt a pontot, ahonnan akár 20 évig is megfigyelheti a kozmoszt. A december 25-i indítás óta mintegy egymillió mérföldet tett meg, és micsoda utazás volt ez. A teleszkópot Francia Guyanából indították útnak, drótokból, műanyagból és aranyozott berilliumlapokból álló, szorosan becsomagolt csomagként. Ahogy a célállomás felé tartott, úgy kellett kibontakoznia, mint egy robotnak a Transformers-filmekből, és átalakulnia, nos, egy teleszkóppá, amelynek aranyszínű, 21 láb széles tükre egy ezüstszínű napellenzőn siklik.
Az egy hónap alatt 344 olyan dolog romolhatott el – amit a NASA “egyetlen ponthibának” nevez -, ami a küldetés végét jelentette volna.

A csillagászok markolászták a székeiket. Ahogy én is és a kollégáim is. Tudtuk, hogy bármelyik pillanatban jöhet egy hívás vagy egy tweet, miszerint a teleszkópon valami elakadt, elszakadt vagy lefagyott, kapcsolata megszakadt lett, vagy egyszerűen csak elkezdett zagyva dolgokat küldeni. És ez máris szívszorító dolgot követel tőlünk: csalódott és tanácstalan asztrofizikusokat kell majd meginterjúvolni, mérnököktól kell magyarázatot kapnunk olyan apró fémdarabkákról vagy számítógépes algoritmusokról, amelyekről sosem hallottun. Aztán jönnek majd a bizottsági ülések, a szakértői jelentések, a kongresszusi meghallgatások és az interjúk a kívülálló kritikusokkal.

A Webbről minden szóba jöhetet volna: Mit hagytak ki az évtizedes erőfeszítések során, kik? Kinek volt olyan ötlete vagy gyanúja, amit figyelmen kívül hagytak? Milyen utat nem jártak be? Megkockáztatva, hogy elkiabálom az egészet, nem beszélve a kötelező újságírói objektivitásról, azt kell mondanom, hogy örülök, hogy nem így történt. A NASA azt tette, amit tennie kellett.

És mi emberek, egy porszem ideiglenes lakói, ahogy Carl Sagan mondta, azt tettük, amit tennünk kellett. A Webb-teleszkópot arra tervezték, hogy felkutassa a legelső csillagokat és galaxisokat, amelyek bevilágították az ősrobbanás utáni ködöt, és elindították az evolúció nagyszabású crescendóját, amely többek között minket is létrehozott, valamint hogy nyomokat keressen arra vonatkozóan, hogy a közeli exobolygókon megfelelőek-e a feltételek más élőlények megjelenése számára.

Sem katonai, sem gazdasági előnye nem volt annak, hogy 25 évet és 10 milliárd dollárnyi nemzeti kincset fordítsunk egy olyan teleszkóp megépítésére, amelyet nem arra szántunk, hogy ellenségeinket figyeljük vele, hanem arra, hogy az időben és a térben próbáljuk megfejteni eredetünk természetét és feltételeit. Mindannyian osztozunk ebben a kutatásban, még akkor is, ha nincs mindannyiunknak ideje és lehetősége arra, hogy megszállottan foglalkozzon vele.
Ez nem csak Einstein univerzuma, hanem a miénk is. A mi bölcsőnk és a mi kriptánk.

A Webb-űrtávcső most az L2-es ponton, a Nap és a Föld gravitációja között egyensúlyban lévő régióban áll, és még hónapokba telik, mire a csillagászok megosztják az űreszköz első képeit. És az egész még mindig rosszul sülhet el. Egy apró, ismeretlen űrszikla áttörheti a napellenzőt; egy napvihar tönkreteheti; az érzékeny gépek tönkremehetnek. A szavaim is elátkozhatják. A kudarc esetén, úgy vélem, még mindig minden a levegőben lóghat, kivéve a döntést, hogy egyáltalán megépítsenek egy ilyen teleszkópot. A megépítéséhez az emberiség legjobb tulajdonságaira volt szükség: együttműködésre és a tudás iránti odaadásra, merészségre és alázatra, a természet és saját tudatlanságunk tiszteletére, és a bátorságra, hogy a kudarcok után újra és újra összeszedjük a széthullott darabokat, és újrakezdjük. És újra.

“Ez hihetetlen. Körülbelül 600 000 mérföldre vagyunk a Földtől, és tényleg van egy teleszkópunk” – mondta Bill Ochs, a Goddard Űrrepülési Központ Webb projektvezetője, amikor a hónap elején a teleszkóp végre kibontotta aranyszárnyait. Saját halandóságunk tudatának súlya alatt tántorogunk felfelé. A végzetnek nevezett végső szakadékkal szemben becsületet és méltóságot találhatunk abban, hogy a kozmikus játékot győzelemre játszottuk, és megpróbálunk minél többet megismerni és megérezni a ránk szánt rövid évszázadok alatt.

Egyszer, réges-régen, egy másik életben, Riccardo Giacconi, a nagy tudomány egyik nagy kapitánya, a későbbi fizikai Nobel-díjas fizikus mellett ültem egy repülőn, amikor egy San Diegó-i konferenciára tartottunk. Akkoriban a Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics munkatársa volt, és alig várta álmai projektjének elindítását, egy olyan műholdat – amelyet később Einstein Obszervatóriumnak neveztek el -, amely az erőszakos objektumok, például fekete lyukak röntgensugárzásáról készített volna felvételeket.

Dr. Giacconi azonban azt javasolta, hogy műholdját Pequodnak nevezzék el, a Moby Dick üldözése során Ahab által irányított és halálra ítélt hajó után, kollégái legnagyobb mulatságára és értetlenségére. Ezért megkérdeztem tőle, miért akarja álmai alkotását egy elpusztult bálnavadászról elnevezni. Dr. Giacconi azt válaszolta, hogy tetszett neki a bálnavadász-történet és New England kapcsolata. Aztán Dantéról kezdett értekezni. A költő az “Isteni komédia” Inferno című fejezetének pokoljárása során Odüsszeuszt lángok emésztik fel, büntetésül a trójai háború alatt elkövetett bűneiért, cselszövéseiért és csalásaiért, valamint mindazért, amit hazafelé tartó vándorlása során tett.

Odüsszeusz elmeséli életének és utazásainak történetét, hogyan jutott vissza Ithakába, de aztán megunta ezt, és embereivel útnak indult a Herkules-oszlopainn át a nagy, ismeretlen nyugati tengerre. Amikor legénysége nyugtalan lett, és vissza akart fordulni, azt mondta nekik, hogy kapják össze magukat. “Gondoljatok arra a magra, amelyből kihajtottatok” – intonálta Dr. Giacconi. “Nem arra teremtettek benneteket, hogy úgy éljetek, mint a vadállatok, hanem hogy az erényt és a tudást hajszoljátok.”
Ekkor hatalmas vihar támadt, és elsüllyesztette őket.
“A tudás keresése nem mindig végződik szerencsésen” – nevetett Dr. Giacconi.
Hát azért mégis csak előre.

Dennis Overbye 1998-ban óta dolgozik a The Timesnál. Két könyvet írt:“Lonely Hearts of the Cosmos: The Story of the Scientific Search for the Secret of the Universe” and “Einstein in Love: A Scientific Romance.” @overbye